Galileo avanza con luces y sombras

La semana pasada (22 y 23 de abril de 2009) se celebraron las IV Jornadas sobre Servicios de Movilidad, organizada por el ITACA, centradas en el futuro GNSS (Global Navigation Satellite System) de la Unión Europea (Galileo), a las que tuve el placer de acudir como miembro de una mesa redonda.

Constelación Galileo

El proyecto Galileo arroja muchas luces y, desafortunadamente, también algunas sombras.

Luces de Galileo

Como luces mencionaré unas cuantas:

Se trata de un proyecto en manos civiles, frente al control militar del sistema GPS. Esta característica puede parecer poco importante en general, pero ya se ha demostrado su importancia en épocas de crisis, como el apagón del sistema GPS durante 72 horas, tras los atentados a las torres gemelas, o el desvío intencionado a nivel mundial de la posición calculada en unos cientos de metros durante la invasión a Irak.

Relacionado con el control civil está la independecia tecnológica, siendo ambos aspectos los auténticos catalizadores del proyecto. Esta independencia tecnológica la veo muy similar a la migración de sistemas críticos a software libre, que van realizando las Administraciones Públicas, y que suele ser el catalizador de estos proyectos, más que un ahorro de costes.

La provisión de garantía de servicio permitirá utilizar Galileo en sistemas críticos, con fiabilidad asegurada. Se está estudiando la responsabilidad subsidiaria que asumiría el futuro operador del sistema Galileo, como garantía de servicio.

La mayor precisión suele ser una de las primeras ventajas que se enumeran al describir el sistema Galileo. Realmente, las precisiones no serán mucho mejores que el actual sistema GPS con ayudas (WAAS, EGNOS, NTRIP, ...), pero sí más sencillas de implementarse en dispositivos de bajo coste, sin sistemas de ayudas, y con una posibilidad de mejor precisión a través de un servicio comercial de pago. Los servicios que se prevé ofrecer son los siguientes:

 

Tipo de Servicio Monofrecuencia
Multifrecuencia
Con elemento local
 Open Service (OS)
15 m.
4 m.
-
 Commercial Service (CS)
TBD
< 1 m.
< 10 cm.
 Safety of Life (SoL)
15 m.
< 4 m.
TBD
 Public Regulated Service (PRS)
15 m.
< 6,5 m.
TBD

Aparte de la precisión, hay una serie de aspectos tan importantes (o más) en mi opinión, como son la utilización de canales independientes de los dedicados a datos para acelerar la adquisición de información necesaria para fijar la primera posición o TTFF (Time-To-First-Fix), que con el sistema Galileo pasa a ser inferior a 1 seg., frente a los habituales minutos del sistema GPS. Esto permitirá una utilización instantánea de aplicaciones basadas en Galileo.

Otro aspecto importante es la mejora de los esquemas de codificación, que permitirán una mejor cobertura en áreas tradicionalmente difíciles para el sistema GPS, como es el caso de recepción en zonas urbanas (lo que se conoce como cañón urbano), pasando de una cobertura en entorno urbano del 50% del GPS al 95% del sistema Galileo. Otra mejora se producirá en el interior de edificios, evitando la necesidad de uso de A-GPS (Advanced GPS).

Para servicios críticos, como SoL o PRS se incluye también una señal de alerta en caso de fallo de integridad de la señal, con un retardo máximo de 6 segundos (SoL) o 10 segundos (PRS).

Galileo ha previsto también la puesta en marcha de un servicio denominado SAR (Search And Rescue), que permitirá, ante una emergencia transmitir la señal de la posición hacia un centro operador, con una confirmación de vuelta de que la emergencia ha sido recibida y va a ser atendida.

Una ventaja indirecta del sistema Galileo es que una vez desplegado, será posible la combinación de múltiples GNSS, a través de dos mecanismos:

  • Interoperabilidad: Utilización conjunta de diferentes sistemas de GNSS para proporcionar mejores prestaciones que las obtenidas por las señales o servicios de cada sistema.
  • Intercambiabilidad: Posibilidad de utilizar de manera integrada para el cálculo de la posición de "cualquier satélite de cualquier sistema", conformándose un sistema de sistemas de navegación, algo así como un GNSSS (Global Navigation Satellite System of Systems). ¿Acabará llamándose GNS3?

Sombras de Galileo

No es oro todo lo que reluce, y Galileo no iba a ser la excepción. Algunas sombras se ciernen sobre el futuro de Galileo.

La más peligrosa de todas es el retraso del proyecto, desde una fecha inicial de operación de 2008 se pasa a 2012 como fecha prevista actualmente. Esto tiene varias consecuenicas negativas.

Se corre un riesgo no despreciable de perder las frecuencias asignadas por la UIT (Unión Internacional de Telecomunicaciones) a favor de Galileo, si China empieza a operar con antelación su sistema COMPASS. Ello se debe a una premisa de la UIT que dice "first to come, first served" (el primero que llega se queda con las frecuencias)

Por otro lado el retraso ayuda a que otros sistemas se actualicen (GPS está modernizando su sistema con nuevos satélites y señales, Glonass está resurgiendo de sus cenizas, Compass copia ideas, etc.) perdiendo claramente ventajas competitivas.

Una crítica vertida con demasiada ligereza sobre el proyecto, achaca un coste excesivo a éste. Actualmente el coste total previsto a fin de proyecto (inicio de operación) es inferior a los 4.000 millones de euros. Esta cantidad comparada con alguna inversión como los 6.000 millones del enterramiento de la M3 y accesos en Madrid queda diluida, entendiendo la importancia de la independencia tecnológica de la Unión Europea.

Conclusiones

Las ventajas como se ve son altamente beneficiosas para usuarios finales, Gobierno, ingenierías o prestadores de servicios. Galileo contribuirá a universalizar el uso de sistemas de posicionamiento todavía más, así como a ser utilizados con fiabilidad en entornos comerciales o críticos.

La sombra del retardo acechará a lo largo del desarrollo y despliegue del proyecto; aunque espero que la voluntad política evite nuevos desencuentros y descoordinaciones cuya aparición supondrían un grave riesgo para el proyecto.

Fue tranquilizadora la información transmitida por personal de la ESA, acerca del cumplimiento de los últimos plazos.

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